Peneliti Terburu-buru untuk Memulihkan Fosil Paus Dari Proyek Jalan Raya

Atas perkenan Nick Pyenson

Di Daerah Atacama yang kering, panas, dan seperti gurun Chili, sekelompok peneliti Smithsonian menggali paus.

Situs fosil, di dekat kota pelabuhan Caldera di Chili utara, ditemukan pada akhir 2010 oleh sebuah perusahaan konstruksi yang memperluas Pan-American Highway. Dalam sebuah pemotongan jalan, para pekerja menemukan kerangka lengkap paus balin, kata paleobiolog Nick Pyenson, kurator fosil mamalia laut di Museum Nasional Sejarah Alam Smithsonian di Washington, DC. Perusahaan setuju untuk memberikan situs penangguhan hukuman singkat, memungkinkan Pyenson mengoordinasi penggalian fosil jangka pendek.

Sejak Oktober, Pyenson dan tim peneliti telah melakukan dua perjalanan ke batuan laut Miosen akhir di lokasi itu, yang berisi keanekaragaman vertebrata laut yang kaya. Mereka berusaha untuk mempelajari bagaimana situs itu terbentuk dan bagaimana mamalia laut mati — bidang yang dikenal sebagai taphonomy.

Kredit: Nick Pyenson Video Berita Sains Lainnya

Tim ini telah menemukan lebih dari 20 kerangka paus lengkap, dan sekitar 80 spesimen individu, serta jenis mamalia laut lainnya. Menghadapi tenggat waktu sekitar bulan depan, tim telah bekerja secepat mungkin untuk menghilangkan fosil. "Kami mendorong batasan untuk apa yang bisa kami lakukan dengan fosil [keseluruhan], " tambahnya. "Ini benar-benar menantang secara logistik."

Karena situs itu sendiri dapat segera dihancurkan, para peneliti juga berharap untuk membuat catatan itu, sehingga para ilmuwan dapat terus belajar darinya. Untuk mencapai tujuan itu, mereka telah membawa para ahli dari program Digitalisasi 3D Smithsonian untuk menggambarkan seluruh kerangka paus fosil in situ sebelum mengeluarkan fosil-fosil itu. "Apa yang mereka lakukan adalah menggunakan pemindai laser jarak jauh dan resolusi tinggi yang canggih, " kata Pyenson. Rasio pencitraan laser adalah 1: 1, ia menambahkan, sehingga "secara harfiah terabyte" data yang mereka rekam akhirnya dapat digunakan untuk mereproduksi fosil untuk museum dan studi masa depan oleh para ahli paleontologi. "Visi saya adalah bahwa, dengan semua data ini, orang bisa kembali ke situs ini yang sudah tidak ada lagi."