Panel Meragukan Sasaran Biofuel AS Akan Tercapai

Amerika Serikat tidak mungkin memproduksi biofuel pada tahun 2022 untuk memenuhi beberapa target yang diamanatkan oleh kongres, menurut analisis yang dirilis hari ini oleh komite Dewan Riset Nasional (NRC). Dan bahkan jika tujuannya tercapai, tidak ada jaminan bahwa menggunakan bahan bakar cair yang dihasilkan dari tanaman, rumput, dan pohon akan mengurangi emisi gas rumah kaca secara keseluruhan di negara itu. Salah satu anggota panel, bagaimanapun, mengatakan analisis tersebut mungkin terlalu pesimistis, karena tidak dapat memanfaatkan beberapa data terbaru, atau informasi tentang teknologi baru yang dilindungi oleh perusahaan sebagai rahasia dagang.

Pada 2005 dan 2007, Kongres menetapkan target agresif yang dirancang untuk mendorong produksi dan penggunaan biofuel. Pada tahun 2022, misalnya, pengemudi seharusnya memompa 15 miliar galon biofuel "konvensional" - sebagian besar terbuat dari jagung - ke dalam tangki bahan bakar mereka. Target lain untuk standar bahan bakar terbarukan (RFS) pada tahun 2022 termasuk 1 miliar galon biofuel diesel, 4 miliar galon biofuel "canggih" yang terbuat dari bahan baku yang mengurangi emisi gas rumah kaca hingga 50% dibandingkan dengan minyak bumi, dan 16 miliar galon "selulosa" biofuel terbuat dari kayu, rumput, dan bagian tanaman yang tidak bisa dimakan, seperti batang jagung.

Atas permintaan Kongres, panel Akademi Nasional melihat seberapa besar kemungkinan Amerika Serikat memenuhi tujuan-tujuan itu. Setelah menghitung angka-angkanya, disimpulkan bahwa Amerika Serikat sudah hampir memenuhi target 15 miliar galon untuk biofuel konvensional, dan memiliki kapasitas untuk melampaui tujuan diesel.

Namun ketika menyangkut bahan bakar selulosa, mandat "kemungkinan tidak akan terpenuhi." Satu masalah utama adalah bahwa meskipun ada banyak bahan tanaman yang tersedia, panel menemukan bahwa "tidak ada biorefineries yang layak secara komersial untuk mengubah bahan tanaman tersebut menjadi bahan bakar." Beberapa perusahaan, termasuk DuPont, telah mengumumkan rencana untuk membangun pabrik skala komersial, tetapi banyak investor tetap berhati-hati karena memproduksi bahan bakar selulosa jauh lebih mahal daripada alternatif, laporan menemukan. Dan tidak jelas apakah teknologi baru yang lebih murah akan matang cukup cepat untuk membantu memenuhi mandat.

"Menghabiskan banyak biaya untuk memproduksi biofuel selulosa, " kata Wallace Tyner, ketua panel dan seorang ekonom pertanian di Universitas Purdue di West Lafayette, Indiana. Model yang digunakan dalam penelitian ini, katanya, meramalkan bahwa membuat bahan bakar kompetitif secara ekonomi akan membutuhkan kenaikan harga minyak "besar", lompatan teknis besar, atau tindakan pemerintah untuk meminta penghasil karbon dioksida untuk membayar sekitar $ 120 per ton untuk memproduksi gas. . Beberapa investor khawatir memasukkan uang ke dalam teknologi selulosa, katanya, karena "ada banyak ketidakpastian ekonomi, teknologi, dan kebijakan." Tidak jelas, misalnya, apakah Kongres akan mempertahankan keringanan pajak dan subsidi yang dirancang untuk membantu industri biofuel.

Panel juga menemukan bahwa meningkatkan produksi biofuel kemungkinan memiliki efek riak ekonomi dan lingkungan. Panel tambahan 30 juta hingga 60 juta hektar akan dibutuhkan untuk memproduksi bahan bakar nabati, catatan panel, dan permintaan itu dapat meningkatkan persaingan untuk plot yang diinginkan, meningkatkan harga tanah. Itu, pada gilirannya, dapat membantu menaikkan harga pangan. Dan tanaman bahan bakar dapat memiliki efek positif atau negatif pada keanekaragaman hayati dan produksi gas rumah kaca tergantung pada bagaimana mereka ditanam, panel menemukan.

Membajak tanah yang basah dan banyak dipupuk untuk menanam tanaman biofuel, misalnya, sebenarnya dapat meningkatkan emisi gas rumah kaca, kata Ingrid Burke, ketua bersama lainnya dan ahli ekologi tanaman di Universitas Wyoming, Laramie. Sebaliknya, dia berkata "Anda bisa mendapatkan manfaat" - seperti peningkatan penyimpanan karbon dan pengurangan erosi - dengan menanam rumput abadi, seperti switchgrass, yang tidak memerlukan pembajakan tahunan.

Panel berhenti membuat rekomendasi tentang apa, jika ada, Kongres harus lakukan untuk merevisi standar bahan bakar terbarukan. Tapi Tyner dan Burke mengatakan jelas ada banyak bidang yang siap untuk diteliti - termasuk mengembangkan teknologi selulosa yang lebih baik, dan studi yang menggoda pertukaran ekonomi dan lingkungan dari menanam berbagai jenis tanaman bahan bakar di berbagai daerah. Meskipun laporan itu tidak menetapkan agenda penelitian, Tyner mengatakan pesannya harus jelas: "Lebih banyak lebih baik."

Sementara itu, salah satu anggota panel, mengatakan dia yakin masa depan biofuel AS "jauh lebih terang" daripada yang disarankan laporan itu - dan khawatir temuannya dapat merusak dukungan politik untuk biofuel. Virginia Dale, seorang ahli ekologi di Laboratorium Nasional Oak Ridge Departemen Energi AS (DOE) di Tennessee, mengatakan bahwa "setelah banyak kesedihan, " ia memutuskan untuk mempertahankan namanya dalam laporan itu meskipun ia khawatir itu bisa "menyesatkan jika asumsi-asumsi analisis tidak dipertimbangkan. "

Dia mendesak pembaca untuk "membaca detailnya dengan hati-hati." Salah satu kekhawatirannya adalah bahwa model yang digunakan oleh panel untuk mencoba memperkirakan perubahan penggunaan lahan yang dihasilkan dari produksi biofuel tidak cukup detail untuk menjelaskan perbedaan antara wilayah pertanian dan tanaman. Lain adalah bahwa "laporan itu tidak didasarkan pada informasi terbaru." Misalnya, itu tidak termasuk angka dari Billion-Ton Update, laporan DOE yang dirilis Agustus lalu yang memperkirakan jumlah biomassa yang tersedia di Amerika Serikat. Panitia juga kekurangan informasi tentang teknologi biofuel baru yang dikembangkan oleh perusahaan yang berebut keuntungan pasar - dan enggan berbagi rahasia berharga. "Beberapa hal itu bisa membuat perbedaan besar, " kata Dale, "tetapi kita tidak tahu tentang mereka."