Peraih Nobel Baru Menggunakan Penemuannya untuk Memerangi Kankernya

Ahli imunologi, Ralph Steinman, mendapat kehormatan hari ini oleh Komite Nobel atas penemuan sel dendritik, suatu kelas sel kekebalan yang membantu menggalang pertahanan alami tubuh untuk melawan penyakit. Namun, hadiah itu pahit bagi semua yang mengenal ilmuwan berusia 68 tahun itu selama kariernya yang panjang sebagai peneliti dan mentor di Universitas Rockefeller di New York City. Steinman menjadi pemenang pertama yang mati karena kanker pankreas antara pemilihannya dan pengumuman hadiah yang diidamkan. Dan dia melawan kankernya menggunakan terapi eksperimental yang melibatkan penemuannya.

Sore ini, Yayasan Nobel mengumumkan bahwa Nobel Steinman akan berdiri. "Peristiwa yang terjadi adalah unik, dan, setahu kami, belum pernah terjadi sebelumnya dalam sejarah Hadiah Nobel, " bunyi pernyataan itu. "Menurut undang-undang Yayasan Nobel, karya yang dihasilkan oleh seseorang sejak meninggal tidak akan diberikan penghargaan. Namun, undang-undang tersebut menetapkan bahwa jika seseorang telah diberikan hadiah dan telah meninggal sebelum menerimanya, hadiah tersebut dapat disajikan . " Karena Steinman terpilih sebagai pemenang sebelum dia meninggal — bahkan jika pengumuman itu muncul setelah dia meninggal — Dewan Yayasan Nobel berdiri atas pilihannya.

"Sel dendritik adalah orang yang melatih para pejuang, " kata Pawel Kalinski, seorang ahli imunologi di University of Pittsburgh di Pennsylvania, tentang peran mereka dalam mengaktifkan sel T, penjaga kekebalan tubuh. Selama beberapa dekade, dengan Steinman yang sering memimpin, pekerjaan mengubah penelitian kanker. Vaksin kanker baik menggunakan atau menargetkan sel dendritik sekarang menjadi subyek dari banyak uji klinis, dan vaksin kanker pertama yang disetujui di Amerika Serikat — disebut Provenge, untuk mengobati kanker prostat — menyuntikkan sel dendritik pasien sendiri ke dalam sel mereka. tubuh. Itu pergi di pasar tahun lalu.

Seperti semua vaksin kanker, menjadi tantangan untuk mendapatkan imunoterapi sel dendritik untuk menghancurkan tumor pada manusia. Tujuannya adalah untuk mengaktifkan sel T tertentu secara selektif yang paling cocok untuk menargetkan kanker.

Satu kesulitannya adalah bahwa sel dendritik setiap orang berbeda, sehingga vaksin perlu dipersonalisasi, membuatnya mahal dan padat karya untuk diproduksi. Sebagai balasan, misalnya, biaya $ 93.000 untuk tiga dosis, dan memperpanjang hidup hanya sekitar 3 bulan. Namun, itu "adalah validasi langsung konsep Ralph, " kata Kalinski, dan vaksin yang dirancang baru-baru ini, menurutnya, bekerja lebih baik. Sebuah makalah yang ia terbitkan awal tahun ini dalam Journal of Clinical Oncology menggambarkan vaksin sel dendritik pada glioma lanjut, suatu bentuk kanker otak yang agresif. Sembilan dari 22 orang yang menerimanya masih hidup setahun kemudian tanpa tanda-tanda perkembangan, jarang pada kanker yang serius seperti ini.

Strategi lain, yang dipelajari oleh Steinman dan yang lainnya, melibatkan terapi untuk menargetkan sel-sel dendritik di dalam tubuh daripada mengeluarkannya dan mempersonalisasikan terapi untuk setiap pasien. Perawatan itu baru saja dimulai dalam uji klinis, kata ahli imunologi manusia Madhav Dhodapkar dari Universitas Yale, yang terlibat dalam upaya itu. Sudah "agak seperti roller coaster, " katanya, tetapi "Saya pikir kita sekarang mulai melihat bukti untuk pendekatan berbasis kekebalan untuk bekerja pada kanker."

Steinman juga mendorong keras untuk menguji terapi pada orang. "Dia adalah salah satu yang pertama ... untuk mengatakan, 'Kita harus mempelajari manusia, '" kata Dhodopkar, sesuatu yang memiliki dampak yang bertahan lama.

Ketika Steinman didiagnosis menderita kanker pankreas pada 2007, dia tahu dia ingin menyusun sel dendritiknya sendiri dalam pertarungan. "Dia sangat percaya pada sel dendritik, " kata Sarah Schlesinger, seorang dokter dan ahli imunologi di Rockefeller. "Dia percaya mereka akan membangun kekebalan, dan itu akan menyembuhkannya."

Steinman mencoba banyak perawatan eksperimental, dua di antaranya melibatkan terapi sel dendritik yang dirancang khusus untuknya. Sebuah perusahaan, Argos Therapeutics, memiliki vaksin sel dendritik dalam percobaan untuk kanker ginjal dan mempersonalisasikan vaksin untuk Steinman, walaupun kankernya adalah jenis yang berbeda; Para ilmuwan di Baylor University Medical Center melakukan hal serupa untuk vaksin sel dendritik lain, yang mereka uji pada melanoma. Keduanya adalah uji klinis resmi yang diperiksa dengan ketat oleh Food and Drug Administration AS. Steinman juga mencoba terapi yang disebut GVAX, yang bertujuan untuk merekrut sel-sel dendritik dalam tubuh. "Ada lusinan rekan di seluruh negeri yang membantu, " kata Schlesinger.

Seperti banyak orang yang bekerja dengan Steinman, Schlesinger menggambarkannya sebagai orang yang murah hati. Dia pertama kali bertemu dia sebagai siswa sekolah menengah, memanggilnya tiba-tiba untuk mencari pekerjaan di labnya. Dia tidak bisa membayarnya, kata Schlesinger, tetapi akan menawarkan voucher untuk makan siang. Itu sudah cukup, dan dia menjadi mentor seumur hidupnya. "Dia akan selalu memperkenalkan saya sebagai rekannya, dan saya akan selalu memperkenalkannya sebagai bos saya."

Kalinski mengingat masa-masa mahasiswanya pada 1980-an di negara asalnya, Polandia, ketika perpustakaan dan laboratorium sains yang lengkap sebagian besar tidak ada. "Setiap hari Senin saya menghabiskan sekitar 5 jam menulis permintaan kepada orang-orang untuk mengirimi saya surat-surat terbaru mereka karena perpustakaan kami tidak berfungsi, " katanya. Steinman "selalu merespons, " dan juga mengirimkan sampel salah satu antibodi pertamanya terhadap sel dendritik.

Steinman mempertahankan laboratorium aktif hingga akhir. Schlesinger mengunjunginya hanya seminggu yang lalu dengan data tentang uji klinis HIV dari vaksin sel dendritik, dan Steinman terserap dalam apa yang harus dibagikan. Sementara Hadiah Nobel layak diterima, kata Dhodapkar, "jelas akan lebih baik jika dia bisa mendengar berita itu sendiri."

Koreksi: Item ini telah diklarifikasi untuk mencerminkan bahwa para ilmuwan sedang mengerjakan vaksin sel dendritik di Pusat Medis Universitas Baylor.