Tantangan Baru untuk Investigasi Anthrax FBI Meminjamkan Telinga Anda

Dari mana timah itu berasal?

Tiga ilmuwan telah mengajukan pertanyaan itu dalam sebuah makalah baru yang mencoba untuk melubangi kasus pemerintah AS terhadap Bruce Ivins, peneliti Angkatan Darat almarhum yang penyidik ​​bertanggung jawab atas serangan surat anthrax 2001. Makalah tersebut, yang akan diterbitkan dalam Journal of Bioterrorism and Biodefense, mengatakan bahwa Biro Investigasi Federal (FBI) tidak dapat menjelaskan keberadaan timah dan silikon dalam spora antraks terkait dengan serangan itu - menimbulkan pertanyaan apakah Ivins bisa mempersiapkan spora.

Para penulis makalah ini, dipimpin oleh Martin Hugh-Jones, seorang ahli epidemiologi dan profesor emeritus di Louisiana State University, Baton Rouge, berspekulasi bahwa antraks mungkin dipersenjatai — dibuat lebih mudah dihirup — dengan melapisinya dengan senyawa berbasis silikon yang diaplikasikan. di hadapan katalis timah. Spekulasi itu, pada gilirannya, telah menimbulkan pertanyaan tentang apakah Ivins memang pengirim surat atau jika ia dibantu oleh orang lain karena ia tidak memiliki akses ke peralatan yang diperlukan untuk mempersenjatai spora seperti yang diteorikan di koran.

Ini bukan pertanyaan baru, dan dua penulis makalah, Barbara Hatch Rosenberg dan Stuart Jacobsen, keduanya adalah kritikus vokal investigasi FBI, telah mengajukan pertanyaan serupa sebelumnya. Dan kehadiran silikon di antraks telah menjadi subjek kontroversi sejak 2001; masalah tidak mati bahkan setelah para ilmuwan di Sandia National Laboratories di Albuquerque, New Mexico, menetapkan melalui pencitraan spektral bahwa silikon hadir dalam lapisan spora dan bukan pada permukaan spora — seperti yang mungkin diharapkan dari lapisan luar.

Para peneliti Sandia tidak hanya menemukan silikon, mereka juga menemukan timah, oksigen, dan zat besi di dalam spora. Para peneliti, yang dipimpin oleh ahli kimia Sandia Joseph Michael, telah mempresentasikan temuan mereka di berbagai pertemuan ilmiah sejak 2008, melaporkan kehadiran semua elemen yang ditemukan. Tetapi karena silikon selalu dalam sorotan investigasi, timah tidak pernah mendapat banyak perhatian.

Sampai sekarang. Makalah baru menempatkan sorotan pada timah, yang menurut penulis telah disikat oleh penyidik ​​FBI. FBI telah "menghindari penyebutan publik akan kehadiran luar biasa dari Timah, " kata surat kabar itu.

Akan tetapi, baru-baru ini pada Maret 2009, FBI mengeluarkan siaran pers yang membahas sidik jari kimia dari bahan serangan, yang memuat daftar unsur-unsur yang ditemukan dengan antraks. "Spora dari surat-surat itu menunjukkan tanda tangan kimia yang berbeda yang mencakup silikon, oksigen, besi, timah, dan unsur-unsur lain, " kata rilis itu, mengutip Christian Hassell, direktur Laboratorium FBI di Quantico, Virginia. "Spora dari termos RMR-1029 Ivins tidak mengandung unsur-unsur itu dalam jumlah yang sesuai dengan spora huruf. Ini tidak biasa mengingat bahwa preparasi RMR-1029 Ivins telah terendam dalam air dan bahan kimia lainnya sejak 1997 dan merupakan campuran 34 persiapan spora yang berbeda. ... Meskipun sidik jari kimia dari spora itu menarik, mengingat variabilitas yang terlibat dalam proses pertumbuhan, itu tidak relevan dengan penyelidikan. " Sebagai gantinya, para penyelidik mengandalkan sidik jari genetik dari bahan serangan untuk menghubungkannya dengan labu di bawah kendali Ivins di Institut Penelitian Medis Angkatan Darat AS untuk Penyakit Menular di Fort Detrick, Maryland.

Dari mana timah itu berasal? Ahli kimia Sandia Michael mengatakan itu tidak harus berasal dari aditif, seperti yang dihipotesiskan oleh Hugh-Jones dan rekan-rekannya. Dalam sebuah penelitian yang dia dan rekan-rekannya lakukan beberapa tahun yang lalu untuk memvalidasi metode pencitraan mereka, mereka menemukan timah — juga sejumlah kecil kromium, magnesium, dan unsur-unsur lain — dalam spora antraks yang ditanam oleh para peneliti di Lawrence Livermore National Laboratory (LLNL) ) di California. Para peneliti LLNL telah mengolah spora dalam kondisi terkendali, namun sejumlah kecil unsur asing masih menemukan jalan mereka ke dalam spora. "Kami terkejut pada awalnya, kemudian kami menyadari bahwa unsur-unsur itu bisa berasal dari sejumlah sumber - peralatan laboratorium, larutan pembersih residu, beberapa jenis kontaminasi lainnya, " kata Michael. Dia dan rekan-rekannya menerbitkan karya di Forensic Science International pada 2008.

Di koran baru, Hugh-Jones, Rosenberg, dan Jacobsen tidak menawarkan penjelasan sesederhana itu. Sebaliknya, mereka berspekulasi bahwa penyerang atau penyerang mungkin telah menggunakan proses yang mirip dengan yang digunakan dalam menerapkan pelapisan dalam pembuatan obat-obatan. Mereka tidak mengutip literatur atau metode yang terdokumentasi untuk mempersenjatai antraks tetapi menawarkan bahwa "prosedur semacam ini dapat dibayangkan untuk merangkum spora B. anthracis ." Mereka menulis bahwa "rasio timah terhadap silikon dalam spora serangan adalah 'tepat' untuk katalis timah yang digunakan untuk menghasilkan lapisan silikon, menurut seorang ahli kimia di lapangan."

Investigasi FBI sebelumnya telah dikritik oleh review Akademi Nasional, yang menyimpulkan bahwa sains yang digunakan untuk melibatkan Ivins tidak berbalut besi seperti yang diklaim FBI. Beberapa anggota parlemen telah menyerukan untuk membuka kembali penyelidikan, dan makalah baru itu — terlepas dari kemampuannya — akan menambah tekanan yang meningkat pada pemerintah dari para kritikus.

Namun, Departemen Kehakiman tidak bergeming. "Spekulasi mengenai karakteristik spora tertentu hanyalah spekulasi itu, " kata juru bicara DOJ Dean Boyd kepada The New York Times . "Kami mendukung kesimpulan kami."