Lasker Award Rekindles Debat Atas Penemuan Artemisinin

Tu Youyou.

Atas perkenan Yayasan Lasker

Penghargaan pertama Lasker Foundation kepada seorang ilmuwan Cina yang bekerja di daratan telah memicu kontroversi 30 tahun mengenai apakah satu orang harus diakui untuk mengembangkan obat antimalaria yang kuat yang merupakan produk dari proyek pemerintah besar-besaran selama Revolusi Kebudayaan Cina. Jumat lalu di New York City, yayasan memberikan Tu Youyou, seorang phytochemist berusia 80 tahun di Akademi Pengobatan Tradisional Cina China, dengan Penghargaan Riset Medis Klinis Lasker-DeBakey 2011 untuk "penemuan artemisinin, terapi obat untuk malaria yang telah menyelamatkan jutaan nyawa di seluruh dunia, terutama di negara berkembang. " Tetapi beberapa ilmuwan Cina tidak setuju dengan kutipan, khususnya fokus eksklusif pada Tu.

Wu Yulin, pensiunan ahli kimia di Institut Kimia Organik Institut Akademi Ilmu Pengetahuan China yang membantu menentukan struktur kimia artemisinin, menulis sebagai tanggapan atas penyelidikan dari Science Insider bahwa Tu "berkontribusi dalam penemuan senyawa" tetapi tidak membuat kontribusi yang signifikan setelah itu. Kritik terhadap kutipan Lasker menekankan bahwa pengembangan terapi kombinasi berbasis artemisinin yang digunakan saat ini dihasilkan dari perlombaan estafet ilmiah yang melewati banyak tahap. Dalam komentar di posting Web dan di koran independen, mereka berpendapat bahwa lebih dari satu orang pantas dikutip untuk pencapaian tersebut.

Pendukung Tu berpendapat, bahwa penemuannya menonjol. Dua pendukung Louis Miller, kepala Biologi Sel Malaria di National Institutes of Health di Bethesda, Maryland, dan rekannya Xinzhuan Su, juga di NIH contributionsmenjelaskan kontribusi Tu dalam artikel Sel 16 September, menulis bahwa mereka memiliki " tidak diragukan lagi bahwa kredit utama harus diberikan kepada Youyou. " Su mengatakan kesimpulan mereka didukung oleh dokumen rahasia yang ditunjukkan kepada mereka oleh Tu dan pejabat di lembaganya.

Rao Yi, seorang ilmuwan saraf di Universitas Peking di Beijing, mengambil sikap yang lebih bernuansa mendukung Tu. Rao dan rekan-rekannya mengatakan mereka telah melihat kumpulan dokumen rahasia dan internal yang jauh lebih besar diarsipkan di lembaga-lembaga yang terlibat dalam penelitian artemisinin dan mewawancarai banyak pemain utama. Rao mengatakan, "Meskipun kami setuju dengan Miller dan Su bahwa Youyou harus diakui sebagai perwakilan, kami menemukan mereka melangkah terlalu jauh dalam mencapai kesimpulan yang tidak didukung oleh sumber yang tersedia dan dalam menghubungkan kredit berdasarkan klaim yang setidaknya kontroversial jika tidak salah." Rao memasukkan beberapa temuan mereka dalam sebuah artikel yang dia posting online. Dia mengatakan: "Artikel kami sangat spesifik tentang memperjelas peran Tu Youyou, dan kami sampai pada kesimpulan bahwa Tu adalah perwakilan dari proyek tersebut. Kami dengan jelas menyebutkan yang lain seperti [peneliti artemisinin kontemporer] Yu Yagang dan Zhong Yurong. Kami tidak mencatat bahwa peran orang lain perlu dipelajari lebih lanjut dan ditetapkan. "

Pencarian yang mengarah ke artemisinin dimulai pada 1960-an ketika pemerintah Vietnam Utara meminta bantuan Cina dalam menemukan obat untuk malaria yang resistan terhadap obat, yang menghancurkan pasukan di hutan-hutan Indocina. Di bawah instruksi Mao Zedong, Cina meluncurkan upaya rahasia pada puncak Revolusi Kebudayaan pada tahun 1967. Proyek 523 yang diberi nama kode, memobilisasi lebih dari 500 peneliti dari sekitar 60 organisasi di beberapa lembaga militer dan sipil.

Proyek 523 merencanakan serangan tiga-cabang pada malaria yang resistan terhadap obat: meneliti dan mengembangkan obat baru dengan cara Barat, menyaring obat tradisional dan obat tradisional untuk mencari terapi Cina, dan menemukan cara untuk mencegah infeksi malaria sejak awal. Institut Tu, Institute of Chinese Materia Medica, ditugaskan untuk bekerja pada pendekatan kedua. Menurut penelitian oleh kelompok Rao, Yu Yagang, yang bekerja di lembaga yang sama dengan Tu, menganalisis kompilasi obat tradisional untuk malaria pada tahun 1965 secara statistik dan menemukan qinghao (wormwood hijau-biru) adalah salah satu bahan yang paling sering digunakan. Yu kemudian bekerja dengan peneliti lain dari Akademi Ilmu Kedokteran Militer untuk menguji ekstrak kasar qinghao pada model hewan pengerat malaria, menemukan bahwa ekstrak tersebut membunuh parasit dengan potensi 60% hingga 80%. Yu melaporkan hasilnya kepada Tu, ketua kelompok. Yu segera dipindahkan ke upaya yang lebih besar — ​​mencari pengobatan untuk bronkitis, yang diderita Mao. Tu kemudian meminta orang lain dalam kelompok untuk mengulangi percobaan Yu, tetapi mereka tidak dapat memperoleh ekstrak dengan potensi yang konsisten.

Tu menjelaskan karyanya secara terperinci dalam sebuah esai dalam edisi Oktober dari Medicine Medicine . Dia curiga ekstraksi pada suhu tinggi menghancurkan bahan aktif qinghao. Dia kembali ke buku pengobatan tradisional dan, setelah membaca tentang persiapan yang menyerukan merendam qinghao dengan air dingin, mengusulkan menggunakan pelarut titik didih rendah untuk mengekstraksi bahan kimia aktif. Wawasan ini dianggap sebagai langkah terobosan menuju penemuan artemisinin oleh para pendukungnya. Namun, penentang Tu menunjukkan bahwa menggunakan eter dan pelarut titik didih rendah lainnya untuk mengekstrak bahan aktif dari tanaman adalah fitokimia standar.

Li Ying, seorang pensiunan ahli kimia di Akademi Ilmu Pengetahuan China Institut Materia Medica di Shanghai, yang bekerja pada sintesis turunan artemisinin, menulis dalam sebuah artikel pada 2008 bahwa metode ekstraksi dan pemurnian Tu menghasilkan kristal yang mengandung artemisinin yang dicampur dengan bahan kimia lainnya, menimbulkan toksisitas dalam uji klinis. Kira-kira pada waktu ini, Wei Zhenxing dari Institut Farmakologi Shandong dan Luo Zeyuan dari Institut Farmakologi Yunnan, setelah mendengar tentang terobosan Tu, masing-masing secara independen berasal dari bahan kimia antimalaria dari ramuan lokal yang disebut huang hua hao atau wormwood bunga kuning ( Artemisia annua ) . Beberapa spesies digunakan secara tradisional sebagai obat qinghao, tetapi hanya A. annua yang akhirnya terbukti mengandung artemisinin dalam jumlah yang cukup. Kelompok Yunnan juga menemukan sumber A. annua terbaik yang dibudidayakan di provinsi lain. Dengan menggunakan sumber ini, mereka mampu menghasilkan artemisinin murni dalam jumlah besar, mempercepat penelitian dan pengembangan obat. Kelompok Tu juga mengadopsi metode Yunnan.

Sementara itu, para peneliti yang bekerja di Shanghai dari tahun 1973 hingga 1975 menemukan bahwa artemisinin memiliki struktur baru dan tidak biasa, yang disebut jembatan peroksida. Artemisinin adalah satu-satunya senyawa alami yang diketahui memiliki struktur ini. Ini adalah kunci untuk sifat antimalaria dan membuat obat-obatan berbasis artemisinin sepenuhnya berbeda dari yang berasal dari kina, seperti kloroquin, dimana parasit malaria menjadi resisten. Kelompok Li Ying di Shanghai mensintesis turunan artemisinin yang lebih kuat dalam membunuh parasit malaria dan memiliki sifat kimia yang lebih diinginkan (seperti kelarutan dalam air), menjadikannya kandidat obat yang lebih baik daripada artemisinin alami. Mereka adalah dasar terapi yang digunakan saat ini. Hanya setelah aturan kerahasiaan dicabut pada tahun 1977, makalah penelitian dari Proyek 523 mulai keluar.

Setelah upacara Lasker Award, Tu tampak bersemangat meredakan kritik, mengatakan kepada Kantor Berita Xinhua, "Saya pikir kehormatan itu tidak hanya milik saya tetapi juga untuk semua ilmuwan Cina."

Karena Lasker Award sering dipandang sebagai pendahulu bagi Hadiah Nobel, media Cina dipenuhi dengan antisipasi. Tetapi beberapa khawatir bahwa ketidaksepakatan atas kredit mungkin membuat komite Nobel berhenti. Rao mengatakan bahwa jika dia harus memilih tiga ilmuwan - batas untuk Nobel - maka dia akan memilih Yu Yagang, Tu Youyou, dan Zhong Yurong untuk penemuan artemisinin; atau Tu Youyou, Luo Zeyuan, dan Li Ying untuk pekerjaan awal pada artemisinin yang mengarah pada terapi obat.