Di dalam Watchdog Menyarankan Perubahan Radikal di DOE Labs

Ingin beberapa gagasan provokatif untuk mereformasi jaringan laboratorium yang luas dan program pembersihan lingkungan yang dijalankan oleh Departemen Energi AS (DOE)? Kemudian ambil salinan laporan khusus yang luar biasa yang dirilis minggu ini oleh Gregory Friedman, inspektur jenderal DOE. Ini menawarkan beberapa ide "sulit untuk diterapkan dan sangat kontroversial" untuk mengguncang agensi tersebut - seperti meluncurkan upaya gaya Pentagon untuk menutup dan mengkonsolidasikan 16 laboratorium nasional DOE.

Selama lebih dari satu dekade, Friedman dan rekan-rekannya sesama pengawas kantor IG telah mengeluarkan laporan tahunan tentang tantangan manajemen yang dihadapi DOE. Bahkan menurut standar Washington, laporan-laporan tersebut merupakan analisis yang sangat bijaksana dan sangat hati-hati tentang snafus organisasi dan lubang-lubang anggaran potensial. Mereka biasanya membuat untuk membaca yang sangat eye-glazing; edisi 2000, misalnya, menawarkan wawasan yang menyebabkan tertunda ini: "Masalah logistik dan organisasi harus diselesaikan; harapan, tanggung jawab, dan otoritas harus ditetapkan; dan, masalah modal manusia harus ditangani." Memang.

Tahun ini, bagaimanapun, Friedman mengambil taktik yang berbeda. "Departemen dan pemerintah Federal secara umum menghadapi tantangan baru, " tulisnya. "Kami tahu tidak ada waktu lain dalam ingatan baru-baru ini ketika ada konsensus yang luas dan bipartisan mengenai perlunya mengurangi pengeluaran Federal dan mengatasi meningkatnya utang negara.… [D] perubahan ramatik tampaknya mungkin terjadi, dan dampak pada operasi Departemen dapat menjadi sama dramatisnya. "

Memperhatikan bahwa para pemimpin politik telah menantang DOE untuk "berpikir di luar zona nyamannya" tentang cara mengatasi krisis anggaran yang akan datang, Friedman menawarkan lima ide yang relatif radikal untuk mengatasi beberapa "kenyataan yang tampaknya tidak dapat dihindari dan mungkin tidak menyenangkan."

Salah satu proposal adalah untuk membuat sesuatu seperti Komisi Penyesuaian dan Penutupan Pangkalan ( BRAC) militer 2005, yang mengawasi upaya untuk mengecilkan infrastruktur Pentagon, untuk merasionalisasi laboratorium penelitian dan pengembangan DOE. "Fasilitas-fasilitas ini, dengan variasi misi yang luas, berkisar dari Ames Laboratory dengan alokasi tahunan sekitar $ 30 juta ke Sandia National Laboratories dengan anggaran lebih dari $ 2, 3 miliar, " catatan laporan itu. Tetapi analisis 2009 menemukan bahwa biaya administrasi dan dukungan menyedot sekitar sepertiga dari $ 10, 4 miliar yang dihabiskan oleh laboratorium. "Struktur biaya, khususnya proporsi sumber daya sains yang langka dialihkan ke biaya administrasi, overhead, dan tidak langsung untuk masing-masing laboratorium, mungkin tidak berkelanjutan dalam lingkungan anggaran saat ini, " menyimpulkan Friedman. Panel independen seperti BRAC dapat "memeriksa alternatif untuk mengevaluasi, mengkonsolidasikan, dan / atau menyelaraskan kembali kompleks laboratorium R&D Departemen."

Cara lain adalah dengan menggunakan badan luar, seperti Dewan Riset Nasional Akademi Nasional AS, untuk mengusulkan cara untuk "memprioritaskan ulang" upaya DOE untuk membersihkan ratusan situs yang terkontaminasi menggunakan "suatu bentuk triase remediasi lingkungan." Agensi saat ini memperkirakan akan menelan biaya $ 250 miliar untuk menyelesaikan pembersihan, tetapi "strategi saat ini mungkin tidak berkelanjutan jika anggaran remediasi Departemen mengalami pengurangan besar, " catatan laporan itu. Sebagai gantinya, dengan menggunakan strategi medis yang diambil dari ruang gawat darurat rumah sakit, DOE pertama-tama akan menggunakan dana yang tersedia untuk membersihkan situs-situs yang berisiko paling tinggi terhadap kesehatan dan keselamatan. Badan tersebut juga akan bergerak untuk mengurangi biaya dengan memenangkan perjanjian dengan pejabat lingkungan negara bagian dan federal untuk memenuhi standar pembersihan yang tidak terlalu ketat. Namun, mendapatkan perjanjian-perjanjian itu, "akan menjadi proses yang sangat mahal dan memakan waktu, " catatan laporan itu, "dan tentu saja, akan sangat tidak populer dengan beragam konstituensi."

Rekomendasi ketiga menyerukan penerapan proses evaluasi baru yang dibuat oleh Sekretaris Energi Steven Chu - disebut Quadrennial Assessment - untuk seluruh program ilmu pengetahuan DOE. Sejauh ini, telah digunakan hanya untuk program penelitian teknologi agensi.

Dua ide akhir melibatkan perampingan Badan Keamanan Nuklir Nasional DOE dengan menghilangkan duplikasi program dan staf, dan meninjau bagaimana DOE menyediakan keamanan di laboratoriumnya.

Saran semacam itu "dimaksudkan untuk memberikan titik awal untuk setiap percakapan, " catatan laporan tersebut. "Kami menyadari fakta bahwa mereka mewakili pendekatan yang bisa sulit diimplementasikan dan sangat kontroversial."

Itu sudah pasti, kata Michael Lubell, pengamat DOE lama di American Physical Society di Washington, DC Reformasi pembersihan, misalnya, "mungkin masuk akal, " katanya, "tetapi secara politis itu adalah balon timah."

Dan meskipun mungkin ada beberapa peluang untuk menghemat uang dengan menghilangkan tumpang tindih lab dalam proses seperti BRAC, "tidak ada banyak redundansi yang tersisa dalam sistem, " kata Lubell. "Anda memiliki laboratorium yang telah mengembangkan misi yang sangat berbeda selama beberapa dekade terakhir." Itu kurang benar 15 tahun yang lalu, ia menambahkan, ketika sebuah komisi tinggi dan independen yang dipimpin oleh eksekutif Motorola Robert Galvin mengeksplorasi ide serupa untuk konsolidasi laboratorium DOE. Lalu, "Anda memang memiliki beberapa laboratorium yang melakukan hal yang sangat mirip." Namun hari ini, laboratorium telah "berubah, " katanya, dan memiliki "banyak infrastruktur di setiap situs yang berbeda. Akan sangat sulit untuk melakukan konsolidasi."

Sejauh ini, laporan Friedman mendapat perlakuan diam-diam dari para pemimpin DOE, yang belum berkomentar di depan umum. Dan itu belum benar-benar menyalakan api di antara anggota parlemen di Kongres. Senator Jeff Bingaman (D-NM), ketua Komite Senat Energi dan Sumber Daya Alam, mengatakan kepada wartawan John Fleck dari Albuquerque Journal bahwa ia ragu bahwa itu akan membawa banyak beban di Capitol Hill. "Saya belum pernah mendengar pembicaraan serius tentang hal ini di Kongres atau di sini di Washington, " kata Bingaman.