Masalah Mesin Meninggalkan Probe Phobos Rusia Terdampar di Orbit

Misi eksplorasi tata surya Rusia yang pertama sejak 1996 bergantung pada keseimbangan hari ini ketika wahana gagal menyalakan mesinnya untuk memulai perjalanan ke Mars.

Misi ini adalah upaya ambisius untuk mengembalikan sampel dari bulan Phobos di Mars. Setelah peluncuran sempurna pada malam hari dari Baikonur Cosmodrome di Kazakhstan dengan roket Zenit Rusia, penyelidikan Phobos-Grunt ( mendengus adalah bahasa Rusia untuk tanah) ditempatkan ke orbit Bumi. Kemudian ada keheningan yang mencolok dari otoritas ruang angkasa Rusia, menurut situs Web RussianSpaceWeb, sampai beberapa jam kemudian ketika laporan mengatakan ada masalah dengan unit propulsi utama (MDU) Phobos-Grunt yang akan mendorongnya sampai ke Mars.

"Ini merupakan malam yang berat bagi kami karena kami tidak dapat mendeteksi pesawat ruang angkasa [setelah pemisahan], " Vladimir Popovkin, kepala Badan Antariksa Federal Rusia mengatakan kepada kantor berita RIA Novosti. "Sekarang kami tahu koordinatnya dan kami menemukan bahwa mesin [probe] gagal dinyalakan."

Popovkin menyarankan perangkat lunak yang harus disalahkan dan mengatakan bahwa kemungkinan semacam ini telah disiapkan. Dia mengatakan para insinyur sedang bekerja untuk mem-boot ulang sistem kontrol pesawat dan kemudian akan ada upaya lain untuk mengirim perintah untuk menyalakan mesin. Dia mengatakan bahwa mereka memiliki tiga hari untuk menyelesaikan masalah sebelum baterai kehabisan daya, menunjukkan bahwa sistem kontrol juga tidak mengarahkan panel surya ke matahari untuk mengisi baterai.

"Kami telah mendapat bantuan yang signifikan dari militer AS yang menyediakan koordinat yang tepat dari pesawat ruang angkasa di orbit menengah ini. Kami akan mencoba mengirim perintah ke pesawat ruang angkasa malam ini ketika akan ada radiovisibilitas dari stasiun-stasiun Rusia, " kata Lev Zelenyi, direktur Institute of Space. Penelitian (IKI) di Moskow yang mengembangkan misi. "Jadi aku masih punya harapan. Kami masih punya beberapa hari untuk pemrograman ulang sebelum akhir jendela aksesibilitas Mars untuk 2011."

Pesawat ruang angkasa itu dirancang untuk membuat pendaratan lembut ke permukaan bulan berbentuk kentang Mars. Ini membawa 20 instrumen dengan kontribusi dari negara-negara Eropa dan Amerika Serikat. Juga ada pengorbit Mars Cina, Yinghuo-1, yang akan dirilis sebelum turun ke Phobos. Ini adalah misi pertama Tiongkok ke Mars.

Begitu tiba di Phobos, instrumen akan mempelajari sampel tanah in situ serta mensurvei atmosfer dan lingkungan Mars dari titik pandang yang mengorbit. Diperkirakan bahwa permukaan Phobos mengandung material dari permukaan Mars yang terlempar akibat tumbukan meteorit. Setelah sekitar satu minggu pengambilan sampel tanah, kapsul pengembalian kecil dengan hingga 160 gram tanah di atas kapal akan diluncurkan oleh mata air (mungkin karena gravitasi lemah bulan). Setelah beberapa kilometer jauhnya ia akan menyalakan mesin sendiri untuk perjalanan 11 bulan kembali ke Bumi.

Phobos-Grunt pertama kali diusulkan pada tahun 1996 tetapi pada saat itu ekonomi Rusia dalam kekacauan dan hanya ada sedikit uang untuk eksplorasi ruang angkasa. Itu tetap proyek kertas sampai pertengahan dekade terakhir ketika diberi prioritas tinggi oleh Akademi Ilmu Pengetahuan Rusia dan mulai menerima lebih banyak dana pemerintah. Misi itu dijadwalkan untuk diluncurkan pada akhir 2009 dan, meskipun ada banyak penundaan dan komponen yang dikirim terlambat, Badan Antariksa Rusia menegaskan itu sesuai jadwal sampai hanya beberapa bulan sebelum tanggal peluncuran. Beberapa orang menduga agen tersebut memegang tanggal tersebut karena alasan politik atau pendanaan.

Dengan tekanan mati, instrumen ilmiah dan perangkat keras lainnya telah dihapus dan diambil kembali oleh pengembang mereka untuk peningkatan dan pengujian tambahan. Bahkan Yinghuo-1 dikirim kembali ke Cina. Ada juga lebih banyak waktu untuk pengujian menyeluruh dari sistem kontrol penerbangan onboard yang baru, yang telah dikembangkan dari awal oleh pembangun pesawat, NPO Lavochkin, daripada dipasok oleh kontraktor biasa untuk pekerjaan seperti itu. Lavochkin juga menugaskan sistem bor baru dari Polandia jika permukaan Phobos berbatu dan lengan sampel tanah tidak dapat menembus.